Mudança climática e a astrobiologia do antropoceno

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O autor deste artigo é um professor de astrofísica que é auto-descrito "evangelista da ciência". Ele está profundamente comprometido com o cientismo, ou com a crença de que a ciência é a única fonte de verdade no universo. TN Editor

Você não pode resolver um problema até entender. Quando se trata de mudanças climáticas, em um nível fundamental, realmente não entendemos o problema.

Há algum tempo, venho escrevendo sobre a necessidade de ampliar A Nossa pensando sobreclima. Isso inclui o nosso papel em mudá-lo - e os profundos desafios que essas mudanças representam para o nosso "projeto" da civilização.

Hoje, quero esclarecer a questão.

Mas primeiro, como sempre, sejamos claros: temos não entendi errado a ciência. O clima da Terra está mudando por causa da atividade humana. Essa parte está bem estabelecida há algum tempo, apesar do interminável e sempre deprimente - falso "debate climático" que entramos política.

Mas a parte da mudança climática que não conseguimos metabolizar culturalmente é a significado do que está acontecendo conosco e com o planeta.

Em outras palavras, o que não entendemos é o verdadeiro contexto planetário da transformação planetária que a civilização humana está conduzindo. Acho que acertar esse contexto é essencial - e dedico a maior parte do ano a escrever um livro sobre o assunto. O foco do livro é o que acredito ser um novo empreendimento científico (e filosófico): a astrobiologia do antropoceno.

Conheço muitas pessoas que já ouviram falar de astrobiologia e do antropoceno antes. Em geral, no entanto, muitas pessoas olham para mim um pouco de lado quando eu uso qualquer uma das palavras, muito menos agrupá-las como o futuro da humanidade.

Dada essa experiência, vamos começar com algumas definições.

Uma viagem para Homepage da astrobiologia da NASA lhe dirá que o campo tem tudo a ver com entender a vida em seu contexto planetário. Pode parecer estranho ter um domínio científico inteiro dedicado a um assunto para o qual temos apenas um exemplo (isto é, a vida na Terra). Mas adote essa perspectiva e você sentiria falta da espetacular transformação que a astrobiologia trouxe ao nosso entendimento da vida e de suas possibilidades no universo.

Todos os planetas que descobrimos orbitando outras estrelas fazem parte de estudos astrobiológicos. Os robôs percorrem Marte, provando que o planeta já estava quente e úmido - eles também são astrobiologia. O mesmo vale para o trabalho na profunda história da Terra. Esses estudos nos mostram que a Terra tem sido muitos planetas em seu passado: um mundo potencial da água antes dos grandes continentes crescerem; um mundo de bolas de neve totalmente glaciado; um planeta de selva de estufa. Ao entender essas transformações, conseguimos ver um exemplo de vida e um planeta co-evoluindo bilhões de anos.

Se você quiser um exemplo, considere como as cianobactérias, ou algas verde-azuladas, retrabalharam completamente a atmosfera do planeta 2.5 bilhões de anos atrás, dando-nos o ar rico em oxigênio que respiramos hoje. Outro exemplo é o trabalho que mostra como, após o recuo das geleiras da Era do Gelo, a Terra entrou em um período quente, úmido e climático estável que os geólogos chamam de Holoceno - cerca de 10,000 anos atrás.

A história geológica da terra. Observe as escalas de tempo. Atualmente, estamos no Holoceno, que tem sido quente e úmido e é um ótimo momento para cultivar a civilização humana. Mas a atividade da civilização está agora empurrando o planeta para uma nova época que os cientistas chamam de Antropoceno. Troll Ray / Arte Troll

A história geológica da terra. Observe as escalas de tempo. Atualmente, estamos no Holoceno, que tem sido quente e úmido e é um ótimo momento para cultivar a civilização humana. Mas a atividade da civilização está agora empurrando o planeta para uma nova época que os cientistas chamam de Antropoceno.
Troll Ray / Arte Troll

O Holoceno tem sido um bom momento para a civilização humana emergir e prosperar. As estações têm sido bastante regulares, movendo-se entre limites relativamente suaves de quente e frio. Essa transição foi a principal mudança e permitiu que os humanos iniciassem uma agricultura estável e produtiva.

Mas, graças à civilização, o Holoceno está agora no fim. É aí que a história se torna realmente interessante e onde o antropoceno faz a sua entrada.

Os cientistas agora reconhecem que nosso impacto na Terra se tornou tão significativo que o empurramos do Holoceno para o Antropoceno, uma época geológica inteiramente nova dominada por nossa própria atividade (veja Andy Revkin's relatórios sobre o assunto). E não se trata apenas de mudanças climáticas. Os seres humanos agora "colonizaram" mais do que 50 por cento da superfície do planeta. E dirigimos fluxos de chave substâncias planetárias, como potássio, muito acima dos níveis "naturais".

Pode parecer impossível para algumas pessoas que um monte de “primatas” sem pêlos possa mudar um planeta inteiro. Mas essa visão perde a parte mais importante da nossa história, a parte que fala diretamente com o nosso momento na evolução planetária.

O que me interessa agora é juntar essas duas idéias: a astrobiologia do antropoceno. Isso significa olhar para o que está acontecendo conosco hoje, da perspectiva mais ampla possível. Há alguns anos, meu colega Woody Sullivan e eu publicamos um papel intitulado “Sustentabilidade e a perspectiva astrobiológica: enquadrando o futuro humano em um contexto planetário”. A idéia era mostrar quanto do que foi aprendido em astrobiologia poderia ajudar a entender o que está acontecendo conosco agora (a'la mudança climática, etc. .). Indo além, queríamos saber como a perspectiva astrobiológica sobre a vida e os planetas também pode nos ajudar a entender o que fazer a seguir. (Aqui está um artigo para o qual escrevi The New York Times sobre isso, já que o papel está atrás de uma parede de pagamento.)

Nossas sondas robóticas de Vênus e Marte fornecem um bom exemplo dessa interseção. Ambos os planetas nos ensinaram sobre os extremos climáticos. Vênus é um mundo descontrolado de estufas e Marte está congelando o deserto. Vênus nos ensinou muito sobre o efeito estufa. Melhor ainda, temos amplas evidências de que Marte já foi um mundo quente, úmido e potencialmente habitável. Isso significa que Marte nos fornece um laboratório sobre como as condições climáticas planetárias podem mudar.

Então, por que isso importa tanto?

A astrobiologia é fundamentalmente um estudo de planetas e sua "habitabilidade" para a vida. Mas a sustentabilidade é realmente apenas uma preocupação sobre a habitabilidade de um planeta (Terra) para um certo tipo de espécie (homo sapiens) com um certo tipo de organização (civilização moderna). Isso significa que nossas perguntas urgentes sobre sustentabilidade são um subconjunto de perguntas sobre habitabilidade. O ponto chave, aqui, são os planetas em nosso próprio sistema solar, como Marte, nos mostram que a habitabilidade não é para sempre. Provavelmente será um alvo em movimento ao longo do tempo. A mesma idéia provavelmente se aplica à sustentabilidade - e precisaremos de um plano para isso.

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